Cómo funciona la emulación de tarjeta host (HCE)

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Por Robert R. Sabella

La emulación de tarjetas de host (HCE) tiene su génesis en el Grupo de Trabajo de Interfaces del Foro NFC, alrededor de 2007. En 2010, todos los proveedores de controladores de comunicaciones de campo cercano (NFC) habían incorporado soporte para HCE en su silicio. Los teléfonos Blackberry 7 incorporaron la primera versión comercial de HCE llamada Virtual Target Emulation, en el verano de 2011.

Pero a pesar del soporte de hardware para HCE en los chipsets NFC, no existía ningún acceso de desarrollador a las funciones HCE en las otras plataformas principales de teléfonos inteligentes o PC que soportan NFC.

Doug Yeager y Ted Fifelski, los fundadores de SimplyTapp, Inc. comenzaron a experimentar con HCE en 2012. Modificaron una versión personalizada de Android, llamada CyanogenMod, para habilitar las funciones HCE en los controladores NFC utilizados en los smartphones Android.

La implementación y el uso de sus funciones HCE requería el enraizamiento (también conocido como jailbreaking o simplemente convertirse en superusuario) de un teléfono Android y la sustitución de su sistema operativo. Pero a pesar de esta fricción comercial, generaron mucha expectación en la comunidad de desarrolladores de NFC al ser pioneros en los cambios de sistema operativo necesarios para que HCE funcione en Android.

El trabajo inicial de Yeager y Fifelski llamó la atención del equipo de Cartera de Google y, posteriormente, el equipo Android de Google incorporó su propia funcionalidad HCE en la plataforma Android Open Source base, poniendo el HCE a disposición de todos los fabricantes y desarrolladores de Android. Esta funcionalidad de Android HCE fue lanzada inicialmente con Android Kit Kat en el otoño de 2013.

Antes de HCE, un smartphone requería un elemento seguro (SE) para completar una transacción, lo que aumentaba la complejidad, añadía requisitos de hardware y hacía que la emulación de tarjetas inteligentes no estuviera disponible para dispositivos menos costosos. Lo que es más importante, la forma anterior de hacer las cosas tendía a limitar la penetración de NFC en el mercado. La figura resume los cambios que han ocurrido con el advenimiento del HCE.

Aunque HCE estaba disponible comercialmente en Android en 2013, no se implementó con éxito en los smartphones OEM hasta 2014, cuando MasterCard y VISA expresaron su apoyo a esta tecnología. En diciembre de ese año, el Royal Bank of Canada (RBC) se convirtió en el primer banco en comenzar a utilizar HCE. El HCE sigue siendo una tecnología nueva.

Sin embargo, la novedad de HCE no ha impedido que empresas como CardsApp introduzcan una versión endurecida de HCE llamada HCE+, que se utiliza principalmente en el este de Asia. En este caso, la actualización requiere la adición de políticas de seguridad tales como tokenización de tarjetas de crédito en línea e ingreso de código PIN en los pagos sin contacto.

Estas formas actualizadas de HCE son de propiedad exclusiva, por supuesto, lo que le impide utilizar un proveedor en particular en muchos casos. El hecho de que estas actualizaciones existan en todos los puntos indica posibles cambios en la HCE en el futuro: Las actualizaciones podrían formar parte de la especificación en algún momento si resultan útiles y fiables.

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